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Applications et Solutions : Des agriculteurs cultivent une nouvelle source de revenus avec l’agriculture verticale

Agriculture, Commandes Numériques/électroniques, Commandes des Minuteries

Des agriculteurs cultivent une nouvelle source de revenus avec l’agriculture verticale

Combining hydroponic techniques with new timer control innovations

Hydroponic Vertical Farming

En janvier, les champs d’Harvard, dans l’Illinois, en banlieue éloignée du nord-ouest de Chicago, sont particulièrement froids. À l’intérieur de la grange de Kirk Cashmore, il y fait un bon 22 °C (72 °F), la température idéale pour la production de laitues verdoyantes grâce à l’hydroponie verticale, une pratique d’agriculture à base d’eau avec des tablettes entreposées verticalement dans un environnement contrôlé.

Depuis 2011, Kirk Cashmore est le seul agriculteur qui utilise l’hydroponie verticale à but lucratif dans le nord de l’Illinois. Ses laitues, sans produits chimiques et sans pesticides, sont servies dans un restaurant populaire et certifié écologique, le Duke’s Alehouse and Kitchen, près de Crystal Lake, dans l’Illinois, et elles sont vendues dans des paniers bihebdomadaires le long de la rive nord et dans la région métropolitaine de Madison, dans le Wisconsin.

“« J’ai appris les rouages du métier en travaillant durant de nombreuses années comme agriculteur pour mon grand-père sur une très grande ferme. J’ai toujours su que je voulais devenir agriculteur, mais je voulais le faire avec une approche différente. Je n’avais ni le capital ni l’argent pour acheter beaucoup d’hectares et démarrer une ferme traditionnelle; je me suis donc tourné vers le Midwest et j’y ai observé les fermes qui cultivaient avec l’hydroponie, et j’ai trouvé le moyen de démarrer la mienne », affirme Kirk Cashmore.

Un secteur en pleine croissance

Selon un récent rapport d’étude de marché, le marché de l’agriculture verticale sera estimé à 5,8 milliards de dollars US d’ici 2022, avec un taux de croissance annuel composé (TCAC) de 24,8 % entre 2016 et 2022. Parmi les facteurs qui influencent la croissance du marché de l’agriculture verticale, il y a la production de nourriture de haute qualité sans avoir recours à des pesticides, une moins grande dépendance à la météo pour la production, une population urbaine croissante, une augmentation de la production de cultures tout au long de l’année et un moindre impact environnemental.

“« La beauté de l’agriculture hydroponique est qu’il n’y a pas de temps d’arrêt… j’ai des ressources tout l’hiver et je suis le seul en ville capable de fournir une production hivernale de laitues, de bettes à carde, de choux frisés et de tous les petits légumes verts qui peuvent être cultivés grâce à l’hydroponie », note-t-il. Il n’y a jamais de gaspillage dans sa production. Les légumes verts invendus et encore comestibles sont offerts en don à des banques alimentaires locales et les produits flétris ou endommagés sont mis au compost.

À l’intérieur de l’édifice de M. Cahsmore, qui fait 325 m2 (3 500 pieds carrés), trois tablettes entreposées verticalement et fabriquées à partir de matériaux recyclés fournissent un espace suffisant pour y faire pousser 4 000 laitues. Chaque tablette permet de cultiver approximativement 1 200 laitues, soit environ cinq laitues par pied carré, un score à battre dans le monde de la culture hydroponique verticale selon M. Cashmore. La grange de l’agriculteur possède encore assez d’espace, horizontalement et verticalement, pour y cultiver 8 000 laitues supplémentaires.

Les plantes sont ensemencées dans de la laine de roche, un matériau qui ressemble à de la lave et qui permet de laisser passer plus d’oxygène que d’eau ou de terre, et à l’aide d’un système de pompe à flux et reflux qui alimente les racines en eau. M. Cashmore vérifie les niveaux de pH quotidiennement.

Kirk with Hyrdoponic Timer

Les hivers du Midwest sont synonymes de longues périodes de temps gris et nuageux. Une minuterie électronique assure un éclairage suffisant selon la quantité de soleil, généralement 16 heures par jour, 7 jours par semaine. Le fait de pouvoir compter sur la minuterie pour allumer et éteindre les lumières au besoin permet à l’agriculteur, qui travaille seul, de vaquer sans inquiétude à d’autres occupations. « Les minuteries sont très importantes pour allumer et éteindre les lumières et les ventilateurs », affirme M. Cashmore. « Avoir une minuterie électronique rend le tout automatisé, ce qui me permet de passer plus de temps en famille et avec des amis. Cela me laisse plus de temps libre. »”

Il croit également qu’un bon apport en oxygène est essentiel pour des cultures réussies. Les radeaux de laitues flottants, ou tout autre système où les racines sont trempées dans l’eau en permanence, offrent peu d’oxygène étant donné l’hydrosolubilité considérablement faible de ce gaz. M. Cashmore surveille la quantité d’oxygène que ses racines reçoivent et utilise un système de traitement à l’ozone pour éliminer les bactéries, contrôler l’oxygénation et maintenir l’eau propre. Ceci rend superflue l’utilisation de produits chimiques comme le chlore ou le peroxyde d’hydrogène.

“« Je pense que si ça vaut la peine d’être fait, il faut alors que ce soit bien fait. En tant que père de trois petites filles, je ne tiens absolument pas à me retrouver avec des produits chimiques chez moi ni dans l’assiette de mes enfants. Je veux fournir les meilleurs produits possibles pour ma famille, mes clients et mes amis », explique-t-il.

Produits biologiques exempts de parasites, de produits chimiques et de pesticides

L’un des plus grands avantages de la culture hydroponique est l’extraordinaire qualité des récoltes. Comme les plants sont à l’intérieur, ils ne sont pas exposés au vent, à la poussière et à la pluie; ils poussent dans un environnement contrôlé sans parasites ni produits chimiques ni pesticides. Ceci permet d’obtenir des légumes verts d’une consistance et d’une texture sans pareil. Étant donné que de plus en plus de gens achètent des produits biologiques et recherchent des produits locaux, la demande augmente forcément. M. Cashmore envisage de demeurer rentable et productif en doublant, voire en triplant, sa production de laitues et en cultivant une variété d’autres légumes durant l’hiver. 

“« Il y a un intérêt grandissant pour mes installations hydroponiques, que ce soit de la part d’autres agriculteurs, de simples citoyens ou encore pour des excursions scolaires. J’espère voir d’autres fermes hydroponiques faire leur apparition au cours des dix prochaines années. »” 

Sentez-vous naître un intérêt pour la culture hydroponique verticale? Pour approfondir vos connaissances sur la question, venez visiter la ferme de Kirk Cashmore.

 

 

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